No en pie de guerra

El presupuesto de defensa, 2017-18, plantea serias preocupaciones

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Al no haber hecho referencia al presupuesto de defensa en su discurso sobre el presupuesto el año pasado, para disgusto de muchos, el ministro de Finanzas, Arun Jaitley, hizo una referencia casi de pasada cuando presentó el presupuesto de la Unión el 1 de febrero. A 2,74,114 millones de rupias, excluyendo el desembolso de 85.740 millones de rupias para las pensiones de defensa, la asignación es prima facie inadecuada, aunque no es sorprendente.

En su declaración de política fiscal a mediano plazo el año pasado, el FM había declarado que el gasto total en defensa se estima en alrededor del 1,6 por ciento del PIB en 2017-18 y 2018-19. Si eso le sirve de consuelo, el gasto de defensa propuesto no decepciona al menos en ese aspecto. Muchos analistas de defensa, e incluso el comité permanente de defensa, han estado alentando a que los desembolsos en defensa se fijen en el tres por ciento del PIB, aunque eso parece poco probable en el futuro cercano, centrarse en esta demanda eclipsa muchas otras preocupaciones.



La primera reacción ha sido cómo afectaría negativamente a la modernización de las fuerzas armadas. Desafortunadamente, la subutilización repetida del presupuesto de capital debilita el caso de asignaciones más altas para nuevas adquisiciones. No es raro escuchar que la subutilización del presupuesto de capital se debe a las maquinaciones del Ministerio de Finanzas, que no permitirían que se aprobaran grandes contratos, por lo que podría retirar enormes sumas del Ministerio de Defensa para cumplir con el objetivo fiscal.



Incluso si esto es cierto, el Ministerio de Defensa debe abordar este problema antes de poder presentar un caso convincente para obtener más fondos. Siguiendo la estimación revisada para el año en curso, es probable que la subutilización del presupuesto de capital se acerque a 7.000 millones de rupias; durante el último año, fue el doble. No hay duda de que la cantidad asignada sería insuficiente si todos los contratos en trámite se firman durante el próximo año fiscal. Pero esto no es tan grave como la asignación aparentemente inadecuada para el mantenimiento de los equipos actualmente en uso. Existe un requerimiento inmediato de fondos para este propósito. Este también es el caso de las reservas de desperdicio de guerra, incluidas las existencias de municiones. La asignación en esto para 2017-18 es en gran medida la misma que el año pasado; es difícil visualizar cómo se manejará la situación.

También se ha prestado atención a Make in India en defensa. Un componente importante son los proyectos que puede emprender la industria india para el diseño y desarrollo autóctonos de prototipos de productos de defensa con financiación gubernamental. Desde su introducción, hasta ahora no se ha firmado ningún contrato de desarrollo para ningún proyecto de Make y con una escasa asignación de Rs 44,63 crore para asistencia al desarrollo de prototipos, parece que el Ministerio de Defensa no espera muchos proyectos.



El presupuesto no se trata solo de números. También es una declaración de la visión del gobierno. Es intrigante que, si bien el ministro de Finanzas eligió referirse a dos esquemas bastante inofensivos, el Sistema Centralizado de Viajes de Defensa y el Sistema de Desembolso de Pensiones interactivo, no se mencionaron temas importantes de política como el esquema de asociación estratégica y el fondo de tecnología de defensa. Que más del 50 por ciento del gasto total en defensa se destinará a sueldos y pensiones - irónicamente, sin resultar en una gran satisfacción - también es lo suficientemente grave como para justificar una declaración sobre cómo el gobierno tiene la intención de hacer frente.

Lo que se necesita es un seguimiento de la utilización de los desembolsos orientado a los resultados, como lo recomendó el comité permanente el año pasado. Ésta es la única manera de garantizar que el enfoque pase de garantizar la plena utilización de los fondos a gastarlos sabiamente en los resultados deseados; no hay indicios de que esto vaya a suceder el próximo año. Es posible que estas impresiones sean erróneas, en cuyo caso el ministerio se lo debe a los servicios, al ciudadano común y, de hecho, a sí mismo, para dejar las cosas claras.