Economista inconformista

Douglass North hizo hincapié en las instituciones en un momento en que los mercados eran el centro de atención.

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Con el fallecimiento de Douglass C. North el lunes por la noche, el mundo perdió a uno de los grandes economistas del siglo pasado. Doug era conocido por su intensa curiosidad y su búsqueda implacable, incluso traviesa, de nuevas ideas. Nunca estuvo satisfecho con sus ideas. Diría que era tonto, que tenía que reflexionar sobre las cosas una y otra vez. En verdad, fue un visionario. Diría que estaba seguro de que una idea en particular era relevante para la pregunta que habíamos planteado. Le preguntaría por qué, él diría que no lo sabía. Pero tres meses después sería obvio.

La mayoría de los académicos tienen suerte si participan en una revolución. Doug estaba al frente de varios. Su primer libro, The Economic Growth of the United States, 1790-1860 (1960), ayudó a impulsar la revolución que llegó a conocerse como la nueva historia económica, la aplicación de la economía de frontera para estudiar los problemas del pasado. Él y Robert Fogel fueron galardonados con el Premio Nobel de Economía (1993) en gran parte por su liderazgo en este nuevo programa de investigación. Pero Doug entendió que la economía neoclásica en la que se crió era inadecuada para abordar los problemas que buscaba responder, a saber, por qué unos pocos países son ricos mientras que la mayoría siguen siendo pobres, algunos en extrema pobreza. Gran parte de su mejor trabajo abordó esta cuestión.

Con Robert Thomas, escribió The Rise of the Western World (1973), que inició su exploración del papel de los derechos y las instituciones en la economía política del desarrollo. Podría decirse que su mejor libro, Structure and Change in Economic History (1981), profundizó en el problema del desarrollo, proporcionando el comienzo del enfoque norteamericano para comprender las instituciones. Instituciones, cambio institucional y desempeño económico (1990) representa la culminación de este camino de investigación y sigue siendo la declaración principal del profundo papel que desempeñan las instituciones en los ámbitos de acción económico, político y social. Veinticinco años después, economistas, politólogos y sociólogos continúan explotando esta rica línea de investigación.



El siguiente turno de investigación fue al corazón de la acción humana, enfocándose en los límites del supuesto de elección racional de los economistas. En Understanding the Process of Economic Change (2005), Doug se basó en los desarrollos recientes de la ciencia cognitiva para ampliar nuestra comprensión de la elección y la acción humanas. Su último libro, en coautoría con John Wallis y conmigo, desarrolló un nuevo enfoque para pensar sobre el problema del desarrollo. Violencia y órdenes sociales: un marco conceptual para interpretar la historia humana registrada (2009) destaca el papel de la violencia. Dejaré que otros evalúen sus méritos.

El enfoque de North ha tenido implicaciones prácticas para el desarrollo. En un momento en que los economistas y la comunidad internacional se centraban casi exclusivamente en los mercados, Doug sabía que esto no era suficiente. En cambio, enfatizó que se necesitaban instituciones para hacer cumplir los derechos de propiedad y los contratos, y para formar organizaciones libremente para competir. Lo más importante era la necesidad de crear un entorno político hospitalario para los mercados, libre de expropiación y depredación por parte del gobierno. North explicó que no se trataba solo de promulgar las leyes y regulaciones adecuadas. También eran necesarias instituciones que crearan incentivos para que los funcionarios cumplieran con estas reglas. Las mejores leyes administradas por un sistema corrupto fueron de poca ayuda. Este enfoque, incluida la frase ahora común buena gobernanza, es estándar en la actualidad. Pero estuvo al margen en la década de 1980 y principios de la de 1990.

Tengo muchos recuerdos personales de Doug. A finales de la década de 1980, completamos nuestro primer artículo, Constituciones y compromiso: la evolución de las instituciones de gobierno de la elección pública en la Inglaterra del siglo XVII. Propusimos un nuevo enfoque para pensar en cómo las constituciones exitosas aseguran el papel del gobierno en la promoción del crecimiento económico a largo plazo. No es un fanático de la creciente matematización de la economía, Doug me dijo cuando llegó a Stanford en 1987 que no le gustaba toda la teoría de juegos, pero quería aprender más. Él y yo nos reunimos con Paul Milgrom. Paul impresionó a Doug, no solo por su brillantez, sino por su actitud sobre la economía y la investigación en general. Al discutir el papel de las matemáticas en la economía, Paul dijo: Primero logramos la economía correcta, luego construimos los modelos. Doug y yo fuimos seducidos por una colaboración que produjo un artículo conjunto. Este Día de Acción de Gracias, agradeceré los muchos años que disfruté de su amistad.