Es hora de una conversación nacional sobre cómo vivir con el virus.

Vikram Patel escribe: El camino correcto debe conducir hacia la reapertura total de la sociedad. El objetivo no es eliminar la infección, sino reducir la enfermedad y la mortalidad al mínimo posible.

Nadie está muy seguro de cuántas personas debemos vacunar exactamente, aunque sea cual sea el objetivo, todavía estamos muy lejos de lograrlo.

Recuerdo vívidamente cuando nos dijeron que la pandemia terminaría en mayo de 2020 gracias al dramático y brutal bloqueo del país. Luego, cuando apareció la primera ola poco después de que se relajara el bloqueo, ese enmascaramiento universal ayudaría a vencer la pandemia. Luego, cuando esta primera ola desapareció misteriosamente a pesar de los bajos niveles de enmascaramiento, nos dijeron que esto se debía a que una proporción muy alta de personas había experimentado infecciones asintomáticas. Esto implicaba que el virus se había extendido por todo el país y la mayoría de las personas ni siquiera sabían que habían sido infectadas. Habíamos logrado milagrosamente ese legendario objetivo de la inmunidad colectiva. Para Diwali 2020, pensamos que la pesadilla había quedado atrás y los bares, lugares para bodas y destinos de vacaciones comenzaron a llenarse de gente, celebrando que el virus había sido vencido y que estábamos en camino de regreso a la normalidad.

Solo que no lo estábamos.



Como ese monstruo de la infancia que salta del armario justo cuando bajamos la guardia, estaba de regreso con una venganza. Sin embargo, en el momento de la devastadora segunda ola, el juego había cambiado: teníamos la vacuna. Ahora se nos dijo que no solo nos protegeríamos con la vacuna, sino que también ayudaríamos a nuestra población a obtener inmunidad colectiva porque, una vez vacunada, una persona tenía muchas menos probabilidades de infectarse y transmitir la infección a otros. Vacunar a una parte suficientemente grande de nuestra gente ganaría la guerra. Nadie está muy seguro de cuántas personas debemos vacunar exactamente, aunque sea cual sea el objetivo, todavía estamos muy lejos de lograrlo.



Pero, ¿venceremos la pandemia incluso entonces?

Varios bits de datos emergentes sugieren que no lo haremos. Parece que la vacunación, aunque ciertamente es eficaz para protegernos de enfermarnos y morir (un beneficio muy importante, por supuesto), parece tener dos limitaciones potenciales. Primero, no elimina nuestra posibilidad de estar infectado; por el contrario, parece que si una persona vacunada está infectada con la variante delta, ahora la variante dominante en la mayoría de los países, tienen cargas virales similares a las de las personas que no están vacunadas. Además, las esperanzas de que la vacuna pueda reducir las posibilidades de transmitirla a otras personas porque los vacunados tienen menos probabilidades de enfermarse se ven atenuadas por el descubrimiento de que la variante delta comienza a extenderse incluso en ausencia de síntomas. Y así, la vacunación no detendrá la transmisión, no importa cuántos vacunemos. Esto implica la continua amenaza de nuevas mutaciones. Uno solo puede rezar para que las mutaciones venideras sean más benignas que su progenitor.



Para agravar esto, la segunda limitación es que ahora parece que la inmunidad inducida por la vacuna disminuye con el tiempo y las nuevas variantes. Esta puede ser la razón por la que Israel, una vez alabado por lograr niveles muy altos de cobertura de vacunación, ahora está experimentando otra ola. En respuesta a los hallazgos de la disminución de la protección, los países con efectivo se están preparando para comenzar con las dosis de refuerzo menos de un año después de completar la vacunación. La necesidad de dosis de refuerzo, excepto en los inmunodeprimidos, aún no se ha determinado, pero es probable que prolonguen la protección. En resumen, el régimen actual de vacunación no ofrece inmunidad colectiva ni protección a largo plazo.

Así que ahora, ¿qué sigue? Seguramente este es el elefante en la sala de gobiernos, científicos y comunidades, porque poco a poco se está dando cuenta de que, como algunos expertos habían predicho al comienzo de la pandemia, nunca eliminaremos este virus, a menos que descubramos una vacuna que es altamente eficaz para bloquear su entrada en el cuerpo. Otro posible cambio de juego podría ser un medicamento antiviral altamente efectivo. Pero la historia me vuelve algo pesimista dado el fracaso de décadas de esfuerzos para conjurar pociones mágicas similares para cualquier otra infección por coronavirus.



El dilema es cómo configurar la política a la luz de estos hechos. Por un lado, corremos el riesgo de quedar atrapados en un ciclo aparentemente interminable de bloqueos, incertidumbre, campañas de vacunación, restricciones en los viajes e interacciones en persona, la evisceración de ocupaciones que requieren interacciones en persona, la pérdida de aprendizaje para los niños. excluidos de las escuelas, con máscaras en espacios interiores, etc. Dados los crecientes niveles de fatiga, ira y desesperación con esta dispensación, sin mencionar la destrucción de los medios de vida más vulnerables, no puedo tolerar ese futuro. Por otro lado, tendríamos que lidiar con oleadas de epidemia que azotan a la población a intervalos regulares, enfermando y matando a muchos a su paso. Suponiendo que entremos en la era de las dosis de refuerzo, la viabilidad, aceptabilidad y valor de vacunar a mil millones de personas cada año es cuestionable. Pero hay un rayo de buenas noticias de que el riesgo de morir por Covid-19 está disminuyendo, no solo debido a la vacunación, sino también a una atención médica más eficaz para los muy enfermos.

Quizás el camino a seguir se encuentre en un camino intermedio. Por lo tanto, se pueden priorizar los recursos públicos para vacunar solo a los vulnerables, como los ancianos y las personas con comorbilidades, y todos los trabajadores de primera línea. Esta es la situación que tenemos con la influenza, prima cercana del Covid-19; vivimos con el virus sin restricciones para viajar, trabajar o relacionarnos, vacunamos anualmente a los vulnerables y aceptamos que algunos de nosotros enfermaremos y una pequeña fracción morirá. La mortalidad se puede reducir aún más mediante la inversión en la vigilancia de enfermedades infecciosas, la atención de apoyo basada en la comunidad y la atención crítica hospitalaria periférica.

Lo que parece cada vez más probable es que tengamos que aprender a vivir con el virus porque se está volviendo endémico, lo que simplemente significa que siempre estará entre nosotros. Este es el momento de una conversación nacional, con expertos en salud pública que se unen a científicos sociales, líderes políticos, empresas y representantes de la sociedad civil, para descubrir cómo nosotros, como un solo pueblo, podemos avanzar con solidaridad para todos los sectores de nuestra diversidad. población. Entonces, podríamos encontrar el camino correcto hacia la reapertura total de nuestra sociedad mientras nos aseguramos de que el objetivo no sea eliminar la infección, sino reducir la enfermedad y la mortalidad al mínimo posible.



Esta columna apareció por primera vez en la edición impresa el 7 de septiembre de 2021 bajo el título 'El virus entre es'.
Patel es profesor de Salud Global en Pershing Square en la Facultad de Medicina de Harvard y miembro de la Comisión de Ciudadanos de Lancet para reinventar el sistema de salud de la India.