Finalmente, una medalla olímpica de hockey, el primer amor de la India

Harendra Singh escribe: Es un gran juego donde todo puede cambiar en segundos, como la vida.

Los jugadores y el cuerpo técnico de la India celebran después de vencer a Alemania en el desempate por la medalla de bronce de hockey masculino en los Juegos Olímpicos de Tokio. (PTI)

Si muero mañana, moriré como un hombre feliz en paz conmigo mismo. He visto al hockey indio conseguir una medalla olímpica, ¿qué más puedo querer? Recuerdo el dolor de Sydney 2000 cuando perdimos ante Polonia en los últimos segundos y perdimos la medalla.

Yo era el entrenador ayudante y recuerdo las lágrimas en el vestuario. Dhanraj Pillai, Jude Menezes, el portero que no pudo olvidar el ruido sordo de la pelota chocando contra el tablero detrás de él en los próximos años, Dilip Tirkey, Ramandeep Singh, Baljit Saini, Mukesh Kumar, todos estaban destrozados.



Tuvimos la oportunidad de cambiar la cara del hockey indio, pero no fue así. Fue nuestro error que no pudimos controlar esos últimos 90 segundos. Es un gran juego donde todo puede cambiar en segundos. Como la vida. Y 21 años después, este gran triunfo en Tokio, ha aportado su granito de arena para suavizar ese golpe de Sydney.



Lloré en el pitido final en Tokio y, una vez más, están rodando por mis mejillas mientras escribo esto. Pero estas son lágrimas de alegría: Kitne saal se andar dabaa ke rakha tha inko, ab main inhe behne doonga (se ha reprimido durante tantos años, ahora las dejará fluir). Estoy seguro de que no soy solo yo, sino el sentimiento de muchos indios. El cricket puede estar en nuestras mentes, pero el hockey está en nuestro dil. Ese primer amor nunca será olvidado.

Estamos muy agradecidos de que esta generación de jugadores no haya repetido ese viejo error en los últimos segundos. El portero Sreejesh se convirtió en un muro. Este es un momento propicio para saludar los sacrificios de estos jugadores: las medallas olímpicas no son fáciles de conseguir.



Recuerdo a Sreejesh sollozando, con la cabeza enterrada en mí durante mi tiempo como entrenador del equipo junior. Fueron sus primeros días en el campamento. Había llegado el primer día sin las almohadillas de portero. A medida que pasaba el tiempo, la gente comenzó a cuestionar su presencia e incluso decían en su rostro que estaba en el equipo solo por mí. Harendra ka ladka, lo llamaban. Recuerdo que le dije que no se preocupara, las mismas personas algún día te tocarán los pies.

Aparece otro recuerdo de Sreejesh. Su pequeña hija estaba enferma en casa junto con un anciano. Me dijo que había un problema en la familia y que necesitaba irse a casa. Pudimos jugar un gran torneo. Le dije que podía ir, por supuesto, pero este es el momento por el que había estado sudando, durante años. Esta es su oportunidad de mostrar de qué está hecho. Jugó, protagonizó y no ha mirado atrás desde entonces.

Me dio una gran felicidad cuando me llamó desde Tokio, minutos después de ganar, incluso antes de hablar con su esposa y sus padres. Esto es solo para darle una idea de la hermosa relación entrenador-jugador. Pasamos por buenos y malos momentos juntos. Los jugadores no celebran festivales en casa; por lo general estamos en algún campamento o torneo, comiendo juntos nuestro daal-roti. Vida sencilla, grandes tiempos, pequeños y grandes sacrificios. Y mucho trabajo duro.



Tomemos a Harmandeep Singh, nuestro atacante estrella. Hubo un momento en que era joven y no siempre podía mantener el balón en el suelo mientras golpeaba fuerte y el árbitro lo sancionaría como falta. Trabajó su piel para acercarse a la perfección. Una sonrisa se escapa cuando lo veo ahora: la pelota vuela a centímetros de perfección desde sus movimientos de arrastre de corner corto.

Deberíamos saludar al entrenador Graham Reid. Qué tan bien ha entrenado y seleccionado al equipo adecuado; no se limitó a buscar nombres, sino que eligió al equipo de hombres que sabía que podían manejar el Tokio húmedo y caluroso. Jugar ocho partidos en 13 días no es una broma. Reid lo tenía todo planeado.

Robin Arkell es otro nombre que todos deberíamos recordar. Él es el entrenador de fuerza y ​​acondicionamiento que ha hecho que todos nuestros muchachos estén tan en forma. Todos los demás involucrados también necesitan nuestra gratitud. Desde el analista de búfer, el personal de apoyo y un gran crédito a Hockey India por trazar la hoja de ruta y a SAI por apoyarlos.



Todos y cada uno de los jugadores brillaban. El defensa Amit Rohidas, que ha sido un segundo portero para nosotros, se precipita sin miedo hacia el delantero en los córners cortos. Simranjeet Singh, el jugador más inteligente del equipo, y Harmandeep Singh, nuestro delantero superestrella. Podemos seguir revisando la lista.

Todos tuvieron su propia lucha. Krishan Pathak, el talentoso niño que es nuestro portero suplente en Tokio, perdió a su madre cuando tenía 12 años. Luego, en 2016, su padre, Teg Bahadur, un operador de grúa, murió y sus ritos finales fueron en Nepal. Le dije que los ritos finales terminarán cuando llegues, en cambio, debería tocar como un tributo a su padre. Jugué con él como el primer portero en ese partido y le dije que su padre lo estaba mirando. Le dije a Krishna, haz que tu padre se sienta orgulloso. Lo hizo y no ha mirado atrás. Sacrificios ...



Los deportistas no pedimos a los demás lo que no podemos hacer nosotros mismos. No solo nosotros, sino también nuestras familias. Permítanme contarles una historia personal. Cuando estaba entrenando al equipo de la Copa Mundial Juvenil para ganar, mi hijo perdió la vista en un ojo. Mi esposa me lo ocultó hasta que llegué a casa. ¿Cómo puedo molestarte? Estabas de servicio para el país, dijo. No muchos lo entenderán, pero esta es nuestra vida, ganemos o perdamos. Cada miembro de este equipo tiene una historia como esta.

Recuerde mis palabras, este equipo ganará la Copa del Mundo que se celebrará en India en 2023 frente a multitudes adorables.

Fallamos en la meta en ese fatídico día en Sydney y nos perdimos el lugar en la semifinal. Es un proceso. No hay fracaso para un deportista. Aprendemos, pateamos. Han sido necesarios 21 años en este caso particular, pero la siguiente generación lo ha hecho. Para ellos mismos y sus simpatizantes. Para el país. Por el pasado. Para el futuro. Por el hockey indio, el primer amor de nuestra nación.

Esta columna apareció por primera vez en la edición impresa el 6 de agosto de 2021 con el título 'De un ex entrenador, con amor'. El escritor ha sido el entrenador en jefe del equipo masculino, femenino y juvenil de la India. Actualmente está a cargo de la selección de Estados Unidos.