La educación es una actividad fundamental. Ignorar la escolarización tendrá implicaciones a largo plazo

Varios estados han intentado reabrir escuelas, con éxitos limitados debido al resurgimiento del virus. Salvo algunos intentos, como la realización de pruebas de ingreso y la asistencia opcional de algunos alumnos, las escuelas han permanecido fuera del alcance de la mayoría.

Un empleado de la escuela desinfecta los escritorios en medio de la pandemia de Covid-19. (Foto / Archivo Express)

Fue muy agradable leer los informes sobre la reapertura de escuelas en algunos estados y sobre otros que planean hacerlo. Durante los últimos meses, durante los diversos altibajos, cierres y desbloqueo, actividades de inicio y fin tanto en el ámbito empresarial como en el social, una característica (casi) constante ha sido el cierre de escuelas. Es lo más fácil de hacer porque las consecuencias no son obvias de inmediato. Durante la pandemia, fueron los primeros en cerrar en todo el país y probablemente serían los últimos en abrir.

Varios estados han intentado reabrir escuelas, con éxitos limitados debido al resurgimiento del virus. Salvo algunos intentos, como la realización de pruebas de ingreso y la asistencia opcional de algunos alumnos, las escuelas han permanecido fuera del alcance de la mayoría. Los intentos recientes también enfrentarán obstáculos, posiblemente conduzcan a un aumento de las infecciones locales y otras interrupciones, pero esperemos que las autoridades y los padres estén preparados para enfrentarlos.



Eso nos lleva a un punto más fundamental. ¿Tratamos al sector de la educación, las escuelas en particular, como una actividad imprescindible? En el pasado reciente, hemos tenido grandes mítines, protestas, festividades sociales y religiosas (aunque en una escala reducida) y mercados abarrotados, carreteras concurridas y casi todas las actividades, pero las puertas de las escuelas han permanecido cerradas. Hablamos constantemente de las tasas de crecimiento del PIB, pero ignoramos la escolaridad y la educación que determinan, según varios estudios académicos, el desarrollo y el crecimiento a largo plazo.



Durante los últimos nueve meses, la interacción humana en el mundo real se ha convertido en un recurso escaso. La pandemia nos ha obligado a priorizar las actividades en las que se puede gastar este recurso limitado. Diferentes sociedades han optado por actuar de manera diferente a este respecto. El modelo europeo ha sido mantener las escuelas funcionando tanto como sea posible, con grandes innovaciones. Dinamarca y Noruega abrieron escuelas a principios de abril / mayo de manera escalonada; esto no condujo a una segunda o tercera ola de infección. En el Reino Unido y Alemania, las escuelas reabrieron en agosto / septiembre, y no fue fácil para ellos. Algunas escuelas tuvieron que cerrarse temporalmente, algunas (en Alemania) adoptaron pruebas masivas. La reapertura de las escuelas también podría haber contribuido a un aumento en el número de infecciones, pero todas las actividades han producido ese resultado. Pero el gobierno y las autoridades escolares merecen crédito. Por ejemplo, el Reino Unido optó por un segundo cierre a nivel nacional en la primera semana de noviembre, pero anunció su determinación de mantener abiertas las escuelas: eligió las escuelas en lugar de los negocios no esenciales. Varios países de Europa hicieron lo mismo, señalando que la escolarización debía identificarse como una actividad esencial.

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Por supuesto, estas comparaciones no son justas. La incidencia de la infección, los sistemas de apoyo escolar y las cargas presupuestarias son diferentes. Pero no debemos descartar estos ejemplos sobre la base de que estos países podrían mantener sus escuelas abiertas porque están desarrolladas. Se puede argumentar que se desarrollan porque consideran la escolarización como una actividad fundamental y hacen todo lo posible para que los alumnos no salgan perdiendo. De hecho, el ministro de educación del Reino Unido dejó en claro que la continuidad de la educación es una prioridad nacional y que el gobierno amenazaba con tomar medidas contra un consejo local que había ordenado el cierre de escuelas.



Aparte de la intención, ¿qué más hace que mantener abiertas las escuelas en la India sea tan difícil? Hay varios factores. Por ejemplo, la distancia promedio recorrida por un estudiante y la densidad de población estudiantil en cualquier escuela son altas. Esto dificulta la protección contra la propagación de la infección. Si bien las escuelas pueden traer cambios en términos de arreglos de clases, horas de almuerzo escalonadas, reducción de deportes físicos, interacciones sociales limitadas y burbujas de grupo de año, no pueden controlar lo que sucede fuera de sus instalaciones. Pero, más que estos factores logísticos, me gustaría llamar la atención sobre otros dos temas.

El sistema escolar necesita una mayor descentralización tanto en términos de gobernanza como de planificación. No todas las decisiones deben tomarse a nivel nacional o estatal. Los ayuntamientos o distritos podrían haber optado por permanecer abiertos, según la propagación de la enfermedad, sus necesidades y capacidades locales. De hecho, necesitamos esta flexibilidad y libertad a nivel local no solo para mantener abiertas las escuelas sino, lo que es más importante, para abordar los daños causados ​​por la pandemia. Sin duda, la desigualdad en la capacidad educativa se ha agravado debido al cierre de instituciones durante la pandemia. Entonces, una vez que las escuelas en todo el país vuelvan a abrir, no se puede simplemente enseñar como de costumbre. Las escuelas deben reevaluar las necesidades de sus alumnos y hacer todo lo posible para atenderlas.

El otro problema tiene que ver con los métodos de enseñanza particulares que solemos utilizar. En un interesante estudio, los economistas Yann Algan, Pierre Cahuc y Andrei Shleifer (2013) muestran cómo las prácticas de enseñanza en las escuelas tienen un impacto considerable en el capital social de un estudiante. Distinguen entre el método vertical donde el profesor da clases y los estudiantes toman notas y hacen preguntas y el método horizontal donde los estudiantes trabajan en grupos y se hacen preguntas entre sí y al profesor. Obviamente, tanto los países como las escuelas dentro de un país utilizan ambas formas, pero varían en la combinación. Muestran que en sociedades donde predomina el método horizontal, es probable que los niveles generalizados de confianza en la sociedad sean más altos. También es probable que los estudiantes bajo el sistema vertical tengan evaluaciones más bajas (creencia) del valor de la cooperación. Ahora sabemos cómo la confianza y la cooperación afectan el crecimiento a largo plazo de una economía. En India, probablemente estemos más inclinados hacia el método vertical, donde las clases en línea se consideran sustitutos cercanos de la experiencia en el aula.



Permítanme terminar con una nota optimista. Si las escuelas en Inglaterra pudieran permanecer abiertas durante los últimos tres meses, con un aumento alarmante de casos de COVID-19 y un cierre nacional de cuatro semanas, deberíamos poder traer a los niños de regreso a las escuelas. Ahora que estamos hablando de estrategias de vacunación y candidatos para rondas tempranas de vacunación, tratemos a las escuelas como parte del sector esencial y vacunemos también a los maestros y trabajadores escolares.

Este artículo apareció por primera vez en la edición impresa el 18 de diciembre de 2020 con el título 'Que abran las escuelas'. El autor es profesor de economía y director del Instituto de Crecimiento Económico de Delhi.