Los alimentos biofortificados pueden llevar a la India de la seguridad alimentaria a la seguridad nutricional

Ashok Gulati, Ritika Juneja escriben: El acceso a alimentos nutritivos es solo uno de los determinantes de la nutrición. Otros factores como el acceso al agua potable y el saneamiento, la inmunización y la educación, especialmente de las mujeres, también son importantes.

Suponemos que se ha consultado a los expertos en nutrición del Consejo Indio de Investigación Médica (ICMR) para llegar a la decisión. (Ilustración de: C R Sasikumar)

El 15 de agosto, el primer ministro Narendra Modi se dirigió a la nación desde las murallas del Fuerte Rojo para conmemorar el 75º Día de la Independencia de la India. Además de otros grandes anuncios, hizo hincapié en la necesidad de garantizar la poshan (nutrición) a las mujeres y los niños del país. El primer ministro Modi anunció que, para 2024, el arroz proporcionado a los pobres bajo cualquier esquema gubernamental (PDS, comida del mediodía, anganwadi) estará fortificado. Es una decisión audaz. Aprovechar la ciencia para atacar el complejo desafío de la desnutrición, en particular para los sectores vulnerables y de bajos ingresos de la sociedad, que no pueden permitirse dietas equilibradas y diversificadas, puede ser una buena intervención. Suponemos que se ha consultado a los expertos en nutrición del Consejo Indio de Investigación Médica (ICMR) para llegar a la decisión.

Los científicos del Consejo Indio de Investigación Agrícola (ICAR) han estado desarrollando cultivos biofortificados en la India con miras a erradicar la desnutrición entre los sectores pobres de la sociedad. Según el sitio web de ICAR, habían desarrollado 21 variedades de alimentos básicos biofortificados que incluyen trigo, arroz, maíz, mijo, mostaza y maní para 2019-20. Estos cultivos biofortificados tienen entre 1,5 y 3 veces más niveles de proteínas, vitaminas, minerales y aminoácidos en comparación con las variedades tradicionales. Vale la pena señalar que estas variedades no están modificadas genéticamente, sino que han sido desarrolladas a través de técnicas convencionales de mejoramiento de cultivos por nuestros propios científicos. Un equipo de investigación dirigido por Monika Garg en el Instituto Nacional de Biotecnología Agroalimentaria en Mohali también ha desarrollado trigo de color biofortificado (negro, azul, morado) que es rico en zinc y antocianinas. Los agricultores de Punjab y Haryana se han comprometido para multiplicar la producción de esta variedad de trigo. Esto apunta hacia el comienzo de un nuevo viaje, desde la seguridad alimentaria a la seguridad nutricional.

El programa HarvestPlus del Grupo Consultivo para la Investigación Agrícola Internacional (CGIAR) también merece una mención especial aquí, ya que han estado trabajando en estrecha colaboración con ICAR, universidades agrícolas estatales (SAU), los centros internacionales de CGIAR, empresas de semillas y organizaciones de agricultores para acelerar la producción y mejorar el acceso de los pobres de la India al mijo perla rico en hierro y al trigo rico en zinc. A nivel mundial, más de 40 países han lanzado cultivos biofortificados, beneficiando a más de 48 millones de personas.



El firme compromiso del Primer Ministro con una India libre de desnutrición, Kuposhan Mukt Bharat, es crucial, ya que el 15,3% de la población del país está desnutrida, y la India tiene la mayor proporción de niños con retraso en el crecimiento (30%) y emaciación (17,3%) por debajo de cinco años de edad, según la reciente publicación de la FAO, 'El estado de la seguridad alimentaria y la nutrición en el mundo, 2021'. Estas cifras indican que India se encuentra en una coyuntura crítica con respecto a la seguridad nutricional y no podrá lograr el Objetivo de Desarrollo Sostenible (ODS) de la ONU de eliminar todas las formas de desnutrición para 2030 en el escenario de negocios como siempre.

Sin embargo, el acceso a alimentos nutritivos es solo uno de los determinantes de la nutrición. Otros factores como el escaso acceso al agua potable y el saneamiento (especialmente los retretes), los bajos niveles de inmunización y educación, especialmente de las mujeres, contribuyen igualmente a esta lamentable situación. En un país donde alrededor del 50 por ciento de la población rural no tiene agua potable segura y adecuada dentro de las instalaciones, donde alrededor del 15 por ciento de las escuelas todavía carecen de acceso a la infraestructura básica (electricidad, agua potable y saneamiento) y donde el promedio anual de la escuela La tasa de deserción en el nivel secundario (clase 9-10) sigue siendo del 18 por ciento (según el índice de los ODS de Niti Aayog para el año 2020), no se puede abordar el problema multidimensional de la desnutrición solo mediante la biofortificación. Debe reconocerse que, a largo plazo, la India necesita un enfoque múltiple para eliminar la raíz de este problema complejo. Ese enfoque debería incluir las siguientes iniciativas.

Primero, existe una correlación directa entre la educación de las madres y el bienestar de los niños. Los niños cuyas madres no tienen educación tienen las dietas menos diversificadas y sufren de retraso en el crecimiento y emaciación y son anémicos. A pesar de los considerables esfuerzos del gobierno para mejorar la alfabetización femenina, solo el 12,5% de las mujeres (en el grupo de edad de 15 a 49 años) completaron la educación escolar (Clase 12) en 2018, según la Encuesta del Sistema de Registro de Muestras. Por lo tanto, es necesario promover programas específicos para mejorar la situación educativa de las niñas y reducir las tasas de abandono escolar, en particular en los niveles de educación secundaria y superior. Además, los conocimientos sobre el cuidado de los niños y la información sobre la alimentación integral deben incluirse obligatoriamente en el plan de estudios de la escuela. Esto mejorará el conocimiento de las madres sobre el calostro, la lactancia materna continua, la prevención y el tratamiento de la diarrea mediante una solución de rehidratación oral, la inmunización infantil y la planificación familiar. Las estrategias innovadoras que integran los programas de educación y nutrición tienen gran importancia para combatir el problema de la desnutrición. El Informe Global de Nutrición (2014) estima que cada dólar invertido en un programa de nutrición probado ofrece beneficios por valor de 16 dólares.

En segundo lugar, las innovaciones en alimentos bioenriquecidos pueden aliviar la desnutrición solo cuando se amplían con políticas de apoyo. Esto requeriría aumentar el gasto en I + D agrícola e incentivar a los agricultores vinculando sus productos a mercados lucrativos a través de cadenas de valor y canales de distribución sostenibles. Esto generará ingresos remunerativos para los agricultores y estimulará la ampliación de la tecnología en desarrollo. El gobierno también puede vincular al sector privado para crear un segmento de mercado de alimentos biofortificados de primera calidad para atender a los consumidores de alto nivel. Por ejemplo, los fideicomisos administrados por el grupo TATA están apoyando a diferentes estados para iniciar la fortificación de la leche con vitamina A y D. También se debe alentar a otras lecherías privadas a ampliar la fortificación de la leche en todo el país.

En tercer lugar, una campaña de sensibilización nacional en la línea del Programa de yodación de la sal lanzado por el gobierno en 1962 para reemplazar la sal común con sal yodada, puede desempeñar un papel importante a nivel individual y comunitario para lograr los objetivos deseados de poshan para todos. La marca, las campañas de concienciación, las iniciativas de cambio social y de comportamiento, como el asesoramiento a nivel comunitario, el diálogo, la participación de los medios y la promoción, especialmente entre las comunidades marginadas, pueden promover el consumo de alimentos asequibles y ricos en nutrientes disponibles localmente entre los pobres y los niños. Pero igualmente importante es la receta de dietas diversificadas de la abuela; siempre debemos tener eso en cuenta.

Esta columna apareció por primera vez en la edición impresa el 30 de agosto de 2021 con el título 'Enfrentando el desafío poshan'. Gulati es profesor de la Cátedra Infosys y Juneja es consultora en ICRIER