La era del excedente

De hecho, hemos entrado en un régimen de excedentes permanentes en la mayoría de los cultivos, una realidad que nuestros legisladores no pueden captar, estancados como están en la era de la Ley de Productos Esenciales.

Los agricultores arrojan verduras en una carretera durante una protesta en Bagha Purana en el distrito de Moga de Punjab el viernes. (PTI)Hoy en día, prácticamente no existe ningún producto agrícola que no sea víctima de excedentes permanentes. (Imagen representativa / PTI)

Si hay algo que ha cambiado en la agricultura india en los últimos tiempos, es la respuesta de la oferta: la capacidad de los agricultores para aumentar la producción cuando suben los precios. Tradicionalmente, la curva de oferta en la mayoría de los cultivos era casi vertical: sin importar el precio, la cantidad cosechada y vendida se mantuvo prácticamente igual. Toma legumbres. Durante la década de 1980 y hasta la de 2000, la producción del país promedió algo más de 13 millones de toneladas (tm), cayendo a 11-12 tm en sequías y menos de 15 tm incluso en los mejores años.

En 2010-11, la producción de legumbres, por primera vez, cruzó no 15 tm, sino 18 tm. Incluso en 2014-15 y 2015-16, ambos años de sequía, se mantuvo entre 16-17 tm. Y a medida que los agricultores aumentaron las plantaciones en respuesta a los altos precios de 2015 y 2016, la producción se disparó a 23,13 tm en 2016-17 y a 24,51 tm en 2017-18. La nueva campaña agrícola de julio se abrirá con más de cuatro toneladas de existencias de legumbres adquiridas en el país en los almacenes del gobierno, algo nunca antes visto.



No son solo legumbres. En el pasado, la producción de azúcar tardaba dos años en recuperarse de una sequía. Pero 2017-18 verá un repunte de la producción a un récord de más de 32 toneladas, desde un mínimo de siete años de 20,26 toneladas la temporada pasada. Por lo tanto, el antiguo ciclo del azúcar, en el que tres años excelentes fueron seguidos por dos mínimos, está muerto. Ahora, solo tenemos uno de cada cinco años malos.



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Lo mismo ocurre con las verduras. El año pasado, después de que la sequía en Karnataka elevó los precios de la cebolla a partir de julio (pasaron de las 30 rupias por kg en el mercado de Lasalgaon de Maharashtra en octubre), los agricultores sembraron agresivamente durante la temporada de invierno rabi. El resultado: las tasas promedio cayeron a Rs 6-7 este abril-mayo. Los agricultores hicieron algo similar cuando los tomates escalaron los niveles de Rs 60-80 / kg en Kolar (Karnataka) y Madanapalle (Andhra Pradesh) en julio pasado. Los precios volvieron a hundirse, a 3-5 rupias / kg hacia febrero, y esta vez no han mejorado ni siquiera en el pico del verano.



Entonces, ¿qué ha sucedido para provocar tal respuesta de la oferta?

Mejores semillas y una difusión más rápida de la tecnología han marcado la diferencia. HD-2967, una variedad de trigo de gran éxito lanzada en 2011, podría cubrir un área de 10 millones de hectáreas en una sola temporada en cinco años. Junto con HD-3086, una variedad más nueva más resistente al hongo de la roya amarilla, ha asegurado que las ganancias de rendimiento de la Revolución Verde no se hayan estancado todavía: el agricultor de trigo promedio de Punjab cosechó 5,12 toneladas por hectárea en 2017-18, frente a 3,73 toneladas en 1990-91 y 2,24 toneladas en 1970-71. No menos impactante ha sido la Co-0238, una variedad de caña que no solo rinde más cosecha por hectárea, sino también más azúcar por cada tonelada triturada. Plantada por primera vez en 2013-14, ahora representa más de la mitad del área de caña en el norte de la India, mientras que es singularmente responsable de que la producción de azúcar de UP haya aumentado de 7,5 tm en 2012-13 a 12 tm esta temporada.

Pero la historia de los aumentos de rendimiento no se limita a las variedades de polinización abierta (OPV) obtenidas públicamente. Los rendimientos de 50 quintales / acre que los agricultores del cinturón Kosi-Seemanchal de Bihar obtienen hoy a partir del maíz rabi son comparables a los niveles del medio oeste de EE. UU. Con la siembra de híbridos, a diferencia de las OPV, la producción de arroz ha aumentado de 15 quintales a 25 quintales por acre incluso en las áreas adivasi de Jharkhand, Chhattisgarh y Odisha. Los agricultores de Kolar, igualmente, cultivan tres cosechas de tomate al año, mientras que el distrito de Jalgaon de Maharashtra sería el séptimo productor de banano más grande del mundo, si fuera un país. Las tecnologías en todos estos, ya sean semillas híbridas, cultivo de alta densidad utilizando plantas cultivadas con tejidos o riego por goteo, han sido suministradas por empresas como DuPont, Monsanto, Bayer, Syngenta y Jain Irrigation.



Sin embargo, los avances en el fitomejoramiento y la genética no son la única razón para mejorar la respuesta de la oferta por parte de los agricultores. El programa Operation Flood ayudó a impulsar la producción de leche de la India de 22 tm en 1970-71 a 66,2 tm en 1995-96. Menos apreciado es el salto posterior, a 165,4 toneladas en 2016-17. Esto se debe tanto al mestizaje y a prácticas de producción lechera más científicas como a las inversiones en infraestructura, especialmente caminos rurales y electricidad, que han permitido obtener leche del interior y refrigerarla en los centros de recolección de las aldeas.

En resumen, la curva de oferta agrícola se ha aplanado, tanto por una mejor tecnología de semillas como por mejores carreteras, electricidad, riego y la infraestructura de comunicaciones. Los agricultores también son más conscientes de los precios y los híbridos / variedades más recientes, los productos químicos para la protección de cultivos, la maquinaria y las prácticas agronómicas, desde la nivelación con láser y la siembra en camas elevadas hasta el tratamiento de semillas, que, digamos, hace 20 años. Como resultado, tardan mucho menos en responder a los altos precios.

La otra cara de una curva de oferta más elástica, sin embargo, es que hace que los excedentes sean algo común y que la escasez sea temporal. De hecho, hemos entrado en un régimen de excedentes permanentes en la mayoría de los cultivos, una realidad que nuestros legisladores no pueden captar, estancados como están en la era de la Ley de Productos Esenciales.



En el momento en que los precios ahora suben, la reacción inmediata es imponer límites de almacenamiento de existencias, permitir importaciones libres de impuestos, restringir las exportaciones y el movimiento interestatal de productos e incluso dejar que los detectives del impuesto sobre la renta suelten a los presuntos acaparadores. Estas llamadas medidas de gestión del lado de la oferta han adquirido legitimidad con la política de metas de inflación, cuyo éxito, dado el peso del 45,86% de los alimentos en el índice de precios al consumidor, se basa desproporcionadamente en controlar los precios de los productos agrícolas. Y agregando el impacto de la desmonetización en el comercio de productos agrícolas predominantemente basado en efectivo (la crisis de liquidez en las áreas rurales está lejos de terminar), el momento de la Gran Depresión en la agricultura india realmente ha llegado.

Hoy en día, prácticamente no existe ningún producto agrícola que no sea víctima de excedentes permanentes. Hace dos años, el ajo alcanzaba una tasa promedio de 60 rupias por kg en Kota mandi de Rajasthan. Entusiasmados por ello, los agricultores de la región de Hadoti plantaron más superficie, pero los precios se redujeron a la mitad en mayo pasado, gracias a la desmonetización. En mayo, los tipos en Kota se redujeron a la mitad a 14 rupias / kg.



En julio de 1932, un granjero de Iowa llamado Elmer Powers escribió sobre los precios del cerdo que se derrumbaron a un tercio de sus niveles hace cinco años, cómo lo había reducido a afilar viejas hojas de afeitar y usar cualquier tipo de jabón en lugar de crema de afeitar. Eso fue en el apogeo de la Depresión. Luego, también, los agricultores estadounidenses arrojaron camiones cargados de leche y crema en las carreteras. Esto llevó a la administración de Roosevelt a aprobar la Ley de Ajuste Agrícola, cuyo objetivo principal era restaurar el poder adquisitivo de las granjas.

Probablemente ha llegado el momento de un New Deal similar para el agricultor indio.